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Pourquoi la carrière de Latifi en F1 méritait mieux que de devenir un mème internet.

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Dès la fin du printemps, lorsque les premières rumeurs du plan d’Alpine de placer Oscar Piastri chez Williams pour l’année prochaine ont commencé à émerger, l’écriture semblait être sur le mur pour Latifi.

Ses luttes sur la piste signifiaient qu’il n’y avait pas beaucoup de choses pour renforcer son cas pour garder son pilote chez Williams l’année prochaine, rendant la confirmation de vendredi que son contrat ne serait pas prolongé une annonce sans surprise.

Mais la nouvelle donne à Latifi la chance de prendre les prochaines mesures dans sa carrière de course et d’offrir une certaine fermeture. Ses trois saisons en F1 n’ont peut-être pas donné les résultats qu’il souhaitait, mais elles ont aussi été marquées par des circonstances extrêmement difficiles – une pilule difficile à avaler après tant d’années passées à se préparer à franchir le pas et à réaliser son rêve de devenir pilote de F1.

Latifi a rejoint la grille de la F1 pour 2020 avec une quantité considérable de tests à son actif, effectués à la fois en privé et lors de sessions officielles, et a prouvé en F2 qu’il avait le rythme pour passer à la vitesse supérieure. Pourtant, Williams ne s’est pas encore remise de la désastreuse saison 2019 et a été écartée du reste du peloton de la F1, il a toujours été difficile pour lui d’avoir un impact.

C’est avant de considérer que la saison a été compliquée par COVID, retardant ses débuts jusqu’en juillet, et le fait que Latifi avait un talent comme George Russell à affronter dans le garage. Ce n’était pas un point de départ facile pour un rookie.

Les débuts de Latifi en F1 en 2020 ont eu lieu après que la pandémie ait repoussé le début de l'année à juillet.

Latifi fait ses débuts en F1 en 2020 après que la pandémie ait repoussé le début de l’année à juillet.

Photo par : Steven Tee / Motorsport Images

Les premières percées sont arrivées l’année dernière, lorsque Williams a commencé à trouver plus de performance, se raccrochant à l’arrière du milieu de terrain. La course à rebondissements en Hongrie a permis à Latifi de décrocher ses premiers points en F1 avec une septième place, marquant le premier score de Williams depuis plus de deux ans. Les larmes de Russell sont peut-être le souvenir le plus marquant de cette journée, mais les efforts de Latifi ont également été déterminants. Un autre point a suivi à Spa, lorsque la pluie est venue interrompre les procédures, ce qui lui a permis d’être neuvième après une solide qualification le samedi.

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Et puis Abu Dhabi est arrivé.

L’impact de la finale de la saison dernière sur la F1 dans son ensemble est bien connu. Mais Latifi est parfois un homme oublié dans l’histoire. Dès le début des retombées, il a été victime d’accusations ridicules, d’abus et même de menaces de mort, dont la gravité l’a fait craindre pour sa propre sécurité. Il était écoeurant de penser qu’un pilote de course qui avait simplement commis une erreur devait être soumis à des attaques aussi vicieuses de la part de trolls en ligne.

Latifi a peut-être travaillé pour essayer de tourner la page d’Abu Dhabi, mais c’est plus facile à dire qu’à faire. Cela aurait un impact mental important sur n’importe qui, quelle que soit la force qu’il ait pu acquérir dans son entraînement d’athlète d’élite. Dans une interview récente sur le Podcast Haute Performance, le patron de Williams F1, Jost Capito, a déclaré qu’il pensait que les effets d’Abu Dhabi avaient eu un impact sur la forme de Latifi en début de saison.

« C’était extrêmement dur », a déclaré Capito. « Toute personne qui n’a pas traversé cela n’a aucune idée de ce que cela fait. Même si vous éteignez vos médias sociaux, vous êtes en contact avec d’autres personnes qui le voient encore. Vous savez que ça se passe, et vous ne pouvez tout simplement pas vous échapper.

« Je suis sûr que ça a affecté sa conduite après ça. Je suis convaincu de cela. Je peux le comprendre, et c’est pourquoi nous lui avons donné confiance et l’avons soutenu tout au long de la saison. »

Latifi a fait l'objet de menaces et d'insultes après son accident qui a provoqué la voiture de sécurité décisive pour le titre à Abu Dhabi.

Latifi a fait l’objet de menaces et d’abus après que son accident ait causé la voiture de sécurité décisive pour le titre à Abu Dhabi.

Photo par : Glenn Dunbar / Motorsport Images

La lutte pour la forme de Latifi par rapport à son coéquipier a continué même lorsque Russell a été remplacé par Alex Albon. Il a été laissé déconcerté par la voiture, et a exprimé sa frustration après le Canada en disant qu’il n’y avait « rien de vraiment agréable » dans sa course sur la piste. Un changement de châssis à Silverstone lui a donné le confort qui lui manquait auparavant, et il a espéré que Williams le jugerait à partir de là – mais lorsque Nyck de Vries a atteint les points à Monza en tant que remplaçant tardif, cela a semblé être le clou final dans le cercueil pour les espoirs de Latifi de rester pour 2023.

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Peu de gens peuvent édulcorer les résultats de Latifi au cours des trois dernières années. Mais il méritait mieux que de voir sa carrière en F1 devenir une sorte de mème, qu’il s’agisse de plaisanteries sur Abu Dhabi, du surnom « GOATifi », ou de la moquerie de certaines de ses performances de qualification, tout cela dans le but de gagner du poids sur les médias sociaux.

L’avenir de Latifi n’est pas clair. Il a bénéficié de liens avec une équipe de F1 dès 2018, lorsqu’il a fait ses débuts aux essais pour Force India alors qu’il courait encore en F2. Un grand changement va maintenant suivre s’il cherche à poursuivre des options dans d’autres catégories de course. Latifi a déclaré à Zandvoort qu’il ne réfléchissait pas beaucoup aux options en dehors de la F1 avant de savoir ce que l’avenir lui réservait avec Williams. Mais j’espère qu’il pourra rejoindre la longue liste de pilotes qui, après avoir vu leur carrière en Grand Prix s’arrêter, ont connu le succès ailleurs, que ce soit en IndyCar, en Formule E ou en course automobile. Il y a beaucoup d’options qui s’offrent à lui.

Il s’agit maintenant pour Latifi de profiter des dernières courses avec Williams, de s’imprégner de l’expérience de la course en F1, et, s’il cherche toujours à obtenir une sorte de réinitialisation mentale ou de soulagement en raison de l’impact des abus auxquels il a été confronté après Abu Dhabi, de trouver cette tranquillité d’esprit.

Après tout, certaines choses sont plus importantes que d’être un pilote de F1.