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Pourquoi Kimi Raikkonen n’a pas pu dire non à un retour en course.

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Lorsque Kimi Raikkonen est sorti du paddock dimanche soir à Abu Dhabi, il était très clair qu’il en avait fini avec la Formule 1.

Vendredi, Raikkonen s’était assis avec Autosport pour ce qui était censé être une interview rapide. Elle a duré environ 10 minutes, à la surprise des responsables des relations publiques d’, car il a exprimé toute sa frustration à propos de la F1. Il a dénoncé les « fausses choses » dans la série et s’est insurgé contre « toutes sortes de conneries qui circulent » et dont il se réjouit.

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Nous savions que ce serait la dernière fois que nous verrions Kimi Raikkonen en F1. Mais serait-ce la dernière fois que nous le verrions dans le sport automobile ? « Très facilement », a été sa réponse lorsque cette question lui a été posée. « S’il y a quelque chose qui a du sens, alors pourquoi ne pas le faire ? Mais c’est sûr, j’ai d’abord besoin de prendre un peu de repos. »

Le temps de repos dont Raikkonen avait envie totalisera finalement neuf mois avant qu’il ne fasse son retour à la compétition lors de la course de la série Cup NASCAR à Watkins Glen fin août, comme annoncé jeudi.

Raikkonen s’associera à Trackhouse Racing pour la course sur circuit routier de Watkins Glen. Il s’agit de la première signature dans le cadre de l’initiative ‘Project91’, qui vise à faire découvrir le NASCAR à de grands pilotes internationaux. Ce ne sera pas le premier rodéo de Raikkonen en NASCAR, puisqu’il a participé à une course de la Xfinity Series et à une autre de la Truck Series en 2011, pendant son absence de la F1, mais ce sera la première occasion de voir quel genre de compétiteur Kimi est après la F1.

Tout accord pour le retour de Raikkonen à la course devait toujours s’adapter à la vie de famille de Raikkonen. Le fait que cette course soit unique signifie qu’elle « a du sens pour nous tous en tant que famille », selon Raikkonen. Mais elle offrait également quelque chose de très différent qui ne nécessiterait pas des tonnes de préparation ou de tests.

L’objectif est d’effectuer au moins un test dans la Chevrolet Camaro ZL1 de nouvelle génération avant la course, ainsi que des simulations, mais Raikkonen pourra profiter de l’expérience de course brute qu’il a toujours appréciée.

Les premiers contacts ont été établis entre Raikkonen et le propriétaire de Trackhouse, Justin Marks, vers la fin de l’année dernière, mais se sont accélérés ces dernières semaines. Marks a fait le voyage pour rendre visite à Raikkonen et sa famille en Suisse pour lui parler de l’opportunité et « m’a bien vendu le tout », selon le Finlandais, qui aurait sûrement apprécié la touche humaine.

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Raikkonen ne s’est pas éloigné de la compétition depuis qu’il a quitté la F1, gardant un intérêt pour le sport automobile à travers son équipe de motocross. Pourtant, cela n’a pas satisfait le compétiteur en lui, admettant qu’il est « trop lent » au-delà du niveau du club.

« La course a toujours été agréable », a déclaré Raikkonen. « Peu importe ce que c’est, si c’est la F1 ou d’autres catégories. Évidemment, l’histoire de la F1 est derrière moi, et ce… [NASCAR chance] est apparu, et c’était très logique à bien des égards.

« Je pense que sans l’expérience acquise là-bas et quelques courses, une en Truck et une en Nationwide, je ne serais probablement pas très intéressé. C’était évidemment sur un ovale, maintenant c’est sur un circuit routier. J’ai hâte d’y être, d’avoir de bonnes courses serrées, et sur le circuit routier, d’avoir peut-être une chance de faire quelque chose. »

Le projet 91 a pour but de faire venir des pilotes internationaux de renom pour qu’ils s’essayent au NASCAR, et il a réussi à le faire en mettant Raikkonen sur la grille de départ.

Watkins Glen est un circuit idéal pour Raikkonen, étant donné que la majorité du calendrier est basé sur des ovales. Bien que Raikkonen doute que ses décennies d’expérience en F1 lui donnent un avantage, étant donné son manque de connaissance de la voiture, Marks a estimé que le modèle nouvelle génération introduit cette année est beaucoup plus facile à prendre en main pour les pilotes.

« C’est pourquoi je pense qu’un gars comme Kimi peut arriver et aller vite tout de suite, et avoir une réelle chance de faire quelque chose dans cette course », a déclaré Marks, qui a repris l’équipe NASCAR de Chip Ganassi l’année dernière.

« C’est ce que représente cette voiture, c’est ce que représente la promesse de la nouvelle voiture, et c’est pourquoi nous avons vraiment lancé Project91 : les gars peuvent venir, ceux qui ont toujours eu un intérêt pour le NASCAR, et être rapides tout de suite. »

Justin Marks aux côtés de Chip Ganassi lors du lancement de l'équipe l'année dernière.

Justin Marks aux côtés de Chip Ganassi lors du lancement de l’équipe l’année dernière.

Photo par : Trackhouse Racing Team

Raikkonen a admis qu’il y avait des opportunités pour lui de courir plus tôt cette année, mais il était désireux de prendre le temps nécessaire pour planifier le projet et ses préparations.

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« Je pense qu’il était préférable d’attendre jusqu’à cette course, afin que nous puissions nous préparer à tout et au moins avoir fait le travail à 100% correctement », a-t-il déclaré. « Quel sera le résultat, personne ne le sait. Nous allons au moins nous donner les meilleures chances possibles. »

Il se jette peut-être dans le grand bain contre l’establishment du NASCAR au plus haut niveau de la catégorie, mais il veut clairement se donner les meilleures chances possibles. Inventer les chiffres n’est pas une option.

Pour la NASCAR, c’est également un grand coup, peut-être similaire à ce que Fernando Alonso entrant dans l’Indianapolis 500 a fait pour IndyCar en 2017. La place de Raikkonen sur la grille de départ amènera sûrement de nombreux fans européens à regarder une course de NASCAR pour la toute première fois, impatients de voir comment il s’en sort et à quoi ressemble le championnat. Project91 s’efforce d’inciter les grands pilotes internationaux à s’essayer à la NASCAR, et a réussi à le faire en plaçant Raikkonen sur la grille de départ.

Disons que Raikkonen s’engage avec Trackhouse Chevy et se débrouille bien. Disons qu’il trouve la course plus agréable que jamais, et qu’elle lui donne la motivation pour en faire plus. Pourrions-nous le voir apparaître ailleurs dans un avenir proche ?

« Je ne sais pas, personne ne le sait », a-t-il admis. « Nous allons essayer de faire une bonne course là-bas et d’en profiter, et voir ce que l’avenir nous réserve. Je n’ai pas d’autres projets. C’est ce que j’ai pour l’instant. Nous allons partir de là. »

C’est une réponse très Raikkonen. Mais qu’il soit de retour sur le radar des courses est une excellente nouvelle. Son amour pour la F1 s’est peut-être émoussé vers la fin de son séjour – « Les tracas ne me manquent pas vraiment », selon sa position actuelle – mais il reste l’un des meilleurs talents de sa génération à avoir honoré le sport automobile.

Le voir de retour derrière le volant est une belle histoire, et si NASCAR peut lui donner le buzz qu’il veut, ce pourrait bien être juste le début de la carrière de Kimi Raikkonen après la F1.

Raikkonen a déjà goûté à la NASCAR en 2011. Pourrait-il être tenté d'en redemander ?

Raikkonen a déjà goûté au NASCAR en 2011. Son dernier goûteur pourrait-il l’inciter à en redemander ?

Photo par : Motorsport Images

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Ingeniero mecánico de formación, trabajé en la industria durante 10 años, sobre todo en el sector nuclear. Llevo varios años trabajando como redactor web, utilizando mis conocimientos técnicos para escribir artículos sobre temas específicos, como las finanzas,