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Pariant sur l' »âge d’or » des coloscopies, le capital-investissement investit dans les médecins gastro-intestinaux.

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Mariel avait besoin d’un nouveau gastro-entérologue.

Alors qu’elle venait de revenir à San Antonio, la trentenaire cherchait un médecin capable de prendre en charge sa maladie de Crohn, une affection inflammatoire de l’intestin qui se traite avec succès grâce à des médicaments et à une surveillance permanente – notamment des coloscopies régulières.

Mariel a pris rendez-vous et a appris qu’elle devrait payer 1100 dollars pour une coloscopie, soit environ trois fois plus que ce qu’elle avait payé pour le même examen dans un autre État. Près des trois quarts de la facture correspondraient à des « frais d’établissement » pour la procédure en cabinet dans une clinique de coloscopie. (KHN a accepté de ne pas divulguer le nom de famille de Mariel, car elle craint que le fait de s’exprimer n’affecte la volonté de son médecin de gérer son état de santé).

Les coloscopies préventives sont couvertes sans partage des coûts pour les patients dans le cadre de la loi sur les soins abordables, mais les coloscopies pour les patients atteints de maladies existantes, comme Mariel, ne le sont pas. Une étude de 2019 a révélé que les patients atteints de maladies inflammatoires de l’intestin, dont la maladie de Crohn, encourent environ 23 000 dollars de frais de santé par an. Les traitements médicamenteux seuls peuvent coûter des dizaines de milliers de dollars par an.

Mais faire le tour du marché s’est avéré frustrant. Bien que San Antonio compte de nombreux cabinets de gastroentérologie, plus de deux douzaines d’entre eux sont contrôlés par le même groupe financé par des capitaux privés.

En 2018, l’un des plus grands cabinets indépendants de gastroentérologie du pays, Texas Digestive Disease Consultants, a annoncé un accord avec la société de capital-investissement Waud Capital, basée à Chicago, pour se développer en offrant des services de gestion à d’autres médecins. À l’époque, le cabinet basé à Dallas comptait 110 établissements, pour la plupart au Texas, dont San Antonio. Aujourd’hui, son groupe de gestion, GI Alliance, est présent dans une douzaine d’États avec plus de 400 établissements, et connaît une croissance rapide.

La domination du marché permet de fixer et de maintenir des prix élevés. « C’est à peu près le seul jeu en ville », dit Mariel.

Le capital-investissement, connu pour faire des profits grâce à des investissements à redressement rapide dans des entreprises en difficulté dans de nombreux secteurs, s’est intéressé de plus en plus activement aux soins de santé au cours de la dernière décennie. Ces dernières années, il a investi dans des cabinets de gastro-entérologie afin d’exploiter le potentiel de revenus en répondant à la demande croissante.

« Nous sommes dans l’âge d’or des vieux rectums », a écrit un gestionnaire d’investissement en 2017.

Fatigués de devoir gérer les affaires de plus en plus compliquées de la gestion d’un cabinet et, souvent, attirés par les offres alléchantes des investisseurs, de plus en plus de médecins se sont associés à des fonds de capital-investissement ou ont même vendu leurs cabinets. Ainsi, les gestionnaires d’investissements contrôlent désormais les décisions financières de nombreux cabinets médicaux qui soignent des patients souffrant d’affections digestives. Le profit étant le principal moteur, les patients peuvent se rendre compte qu’ils paient beaucoup plus cher pour des soins identiques – ou moindres.

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Les Centres de contrôle et de prévention des maladies ont récemment abaissé l’âge auquel les Américains en bonne santé sont invités à commencer les dépistages de routine du cancer du côlon – en veillant à ce que la plupart d’entre eux subissent régulièrement des coloscopies à partir de 45 ans. Et la population vieillit, ce qui signifie que de plus en plus de personnes auront besoin de cette procédure.

Pour les personnes âgées de 65 ans et plus, c’est Medicare qui paie la facture. Mais même lorsqu’un polype bénin est découvert lors d’un simple dépistage, les patients se retrouvent parfois avec une facture inattendue. Et les prestataires peu scrupuleux trouvent souvent le moyen de facturer certains services, comme le contrôle de l’anesthésie hors réseau.

Des études montrent que les investissements privés dans le secteur des soins de santé entraînent une augmentation des factures surprises et une hausse générale des coûts pour les patients. La facturation surprise est la pratique qui consiste à facturer aux patients assurés des soins hors réseau reçus à leur insu, y compris en cas d’urgence et dans des établissements bénéficiant par ailleurs du réseau.

Avant qu’une interdiction fédérale de la facturation surprise n’entre en vigueur cette année, il était courant que des patients reçoivent une facture onéreuse après avoir été traités par un médecin urgentiste employé par un service de recrutement de personnel appartenant à des fonds d’investissement privés – un problème qui, selon les experts, n’était pas un problème mais plutôt un modèle commercial pour les sociétés de capital-investissement.

Selon un rapport de Physician Growth Partners, qui représente des groupes de médecins indépendants dans le cadre de transactions avec des sociétés de capital-investissement, près de 10 % des 14 000 gastroentérologues du pays étaient associés ou employés par une organisation soutenue par des fonds d’investissement privés à l’automne dernier.

En 2021, le nombre d’acquisitions de cabinets de gastroentérologie par des fonds privés a augmenté de 28 % par rapport à l’année précédente, selon Spherix Global Insights et Fraser Healthcare.

La complexité des réglementations gouvernementales, les innovations technologiques et les pratiques du secteur de l’assurance ont poussé de nombreux gastroentérologues à vendre des parts de leur cabinet, a déclaré Praveen Suthrum, qui dirige une société de conseil pour les cabinets médicaux. De nombreux médecins affirment que les taux de remboursement sont trop bas pour suivre les négociations complexes avec les assureurs et les autres coûts croissants de l’exploitation d’un cabinet indépendant.

Les fonds d’investissement privés achètent généralement une participation dans un cabinet médical, puis ajustent ses opérations pour le rendre plus rentable. Il peut se tourner vers des fournisseurs moins chers, raccourcir les fenêtres de rendez-vous, facturer de manière agressive ou licencier du personnel, pour ne citer que quelques stratégies – le genre de changements qui permettent d’économiser de l’argent au détriment des soins aux patients.

En décembre, NBC News a rapporté comment un groupe de cabinets de dermatologie appartenant à un fonds d’investissement privé a surbooké des patients, perdu des résultats de tests et s’est appuyé sur la main-d’œuvre moins chère d’assistants médicaux et d’infirmières praticiennes qui peuvent manquer des diagnostics critiques.

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Une étude publiée l’année dernière par le National Bureau of Economic Research a montré que lorsqu’un fonds d’investissement privé possédait une maison de retraite, les patients étaient plus susceptibles de mourir au cours des premiers mois de leur séjour et beaucoup plus susceptibles de se voir prescrire des antipsychotiques, dont on sait qu’ils augmentent la mortalité chez les personnes âgées. Les dépenses des contribuables par procédure ou service dans un établissement détenu par des fonds privés augmentent d’environ 11 %.

Les fonds d’investissement privés ont montré beaucoup d’intérêt pour les cabinets de soins de santé qui pratiquent des procédures à fort volume, en particulier ceux qui ont un potentiel de croissance.

« Beaucoup de gens ont besoin d’injections dans l’œil pour un œdème maculaire, et beaucoup de gens ont besoin de coloscopies, et beaucoup de gens ont besoin de biopsies cutanées », a déclaré le Dr Jane Zhu, chercheur en services de santé à l’Oregon Health and Science University de Portland, qui a étudié le rôle du capital-investissement dans les soins de santé. « Et ce sont des choses qui ne feront qu’augmenter en volume au fil du temps avec le vieillissement de la population ».

Zhu a déclaré qu’en général, les investisseurs commencent par acquérir un cabinet ou un groupe de cabinets performants dans une zone géographique donnée, ce qu’on appelle un « cabinet plate-forme ».

« Il est bien établi. Il a une certaine reconnaissance de la marque », a déclaré Zhu. « Il a une bonne portée sur le marché. Il peut y avoir plusieurs sites. Il a beaucoup de patients qui sont déjà affiliés à ce cabinet, et ils l’achètent, et il y a des opportunités de consolidation. »

Les fusions créent des groupes plus importants qui ont plus de pouvoir pour négocier les tarifs avec les compagnies d’assurance et facturer ce qu’ils veulent. La possibilité de capitaliser sur la bonne réputation d’un cabinet respecté peut à elle seule en faire un investissement précieux.

Zhu a déclaré que ces cabinets médicaux sont considérés comme un investissement à court ou moyen terme, avec une période moyenne de trois à huit ans avant que les investisseurs ne vendent.

Selon M. Suthrum, les sociétés de capital-investissement savent convaincre les médecins, leur assurant qu’elles laisseront les médecins s’occuper de la médecine et les hommes d’affaires des affaires.

Les médecins se disent : « Si je veux survivre, je dois me vendre à l’hôpital ou quelle est l’alternative ? ». a dit Suthrum dans une interview. « L’alternative, c’est le private equity ».

Cet article a été adapté d’un épisode récent de « Un bras et une jambeun podcast sur le coût des soins de santé, produit en partenariat avec KHN.

Kaiser Health NewsCet article a été reproduit de khn.org avec la permission de la Fondation de la famille Henry J. Kaiser. Kaiser Health News, un service d’information indépendant sur le plan rédactionnel, est un programme de la Kaiser Family Foundation, un organisme de recherche sur les politiques de santé non partisan et non affilié à Kaiser Permanente.

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Apasionado del running, vegano a los 25 años y comercial de la ropa, me incorporé al equipo de redacción de AltaVision.news en noviembre de 2021