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Les pilotes de F1 atteints de COVID doivent-ils être autorisés à courir ?

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Ricciardo a été contraint de ne pas participer au test de pré-saison de Bahreïn après son diagnostic, avant que Vettel ne soit contrôlé positif et que le pilote Aston Martin ne doive renoncer à la course.

Dans le cadre des protocoles stricts mis en place au cours des deux dernières années, il n’y aurait eu aucun problème : un test positif pour n’importe quel membre du paddock de la F1 signifiait qu’il était hors service et obligé de s’isoler. Sergio Perez, Lance Stroll, Lewis Hamilton, Kimi Raikkonen et Nikita Mazepin ont tous été obligés de manquer des courses à un moment donné.

Mais depuis la saison dernière, alors que les variantes du COVID évoluent pour produire des symptômes plus légers, le monde est passé à une philosophie générale de vivre avec. En effet, le gouvernement britannique a suggéré que même les personnes dont les résultats sont positifs peuvent retourner au travail.

Entre-temps, la FIA a assoupli les protocoles COVID contenus dans son code de conduite et a supprimé les tests obligatoires, les laissant à la discrétion des équipes. Pourtant, pour l’instant, si un pilote est testé et s’avère positif, il est toujours automatiquement exclu du cockpit – et manquer une course ou deux pourrait avoir un impact significatif sur sa saison.

Dans le contexte actuel, un pilote contrôlé par le COVID doit-il être autorisé à courir ? Il y a deux choses à considérer dans cette question. La première est le risque évident de propagation du virus à d’autres membres de l’équipe, qui pourraient à leur tour le transmettre à des membres vulnérables de leur famille.

La deuxième est l’impact sur l’individu, et à quel point le COVID les épuise. Certaines personnes sont plus touchées que d’autres, et pour celles qui souffrent le plus, conduire une voiture de F1 n’est probablement pas une option judicieuse.

« Je n’aurais jamais pu courir quand je l’ai eu », déclare Hamilton au sujet du diagnostic qui l’a forcé à manquer le GP de Sakhir en 2020.

« J’étais très, très malade. Et même quand je suis revenu, juste à la fin de la maladie, j’ai à peine réussi à faire la course. Je viens d’envoyer un message à Seb parce que c’est triste de ne pas le voir ici. J’espère qu’il va bien. Je sais que Daniel a été très affecté par ça. »

« J’étais définitivement dans un endroit assez difficile donc j’aurais lutté », dit Ricciardo. «  »J’étais assez assommé par la situation.

« Donc je pense que c’est vraiment au cas par cas, et si vous vous sentez capable de le faire, alors oui, peut-être que vous pouvez montrer une sorte de petit test de condition physique et le prouver. Mais j’aurais eu du mal il y a une semaine. »

Daniel Ricciardo, McLaren

Daniel Ricciardo, McLaren

Photo par : Mark Sutton / Motorsport Images

Les autres pilotes qui ont été testés positifs n’ont pas eu de séquelles.

« Je pense que physiquement clairement il n’y a pas eu de problème », affirme Pierre Gasly, qui a contracté le COVID au début de l’année 2021.

« Je me suis fait tester après avoir fait genre 18kms de course à pied, et je ne me suis jamais senti aussi bien qu’à ce moment-là. J’étais un peu sous le choc quand j’ai appris la nouvelle et après ça, je me sentais toujours bien. Je n’ai eu aucun symptôme du tout, et évidemment physiquement ça n’aurait pas été un problème. »

En supposant qu’un pilote pense qu’il peut encore concourir, qu’il obtienne un certificat médical et que les autorités locales ne l’obligent pas à s’isoler, serait-il juste de le faire ? Les pilotes ont des avis partagés, certains adoptant une approche plus prudente que d’autres.

« Naturellement, en tant que pilote, vous voulez toujours faire la course », déclare Max Verstappen.  » Et vous diriez ‘Oui, nous devrions être autorisés à courir’.

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« Mais je pense que vous devriez également demander à un expert médical à ce sujet, ce qui est autorisé et ce qui ne l’est pas, et ensuite travailler ensemble avec la FIA pour voir ce qui est possible et ce qui est autorisé à l’avenir. Mais pour l’instant, c’est un peu difficile à dire. »

« C’est une question délicate », déclare Charles Leclerc. « Dans l’état actuel des choses, il est évidemment impossible de le faire, car à certains endroits, nous ne pouvons pas courir en ayant COVID.

« Alors, bien sûr, s’il y a des endroits où nous pourrons courir avec COVID, alors les choses pourraient changer. Mais dans l’état actuel des choses, je ne le ferais certainement pas. »

Le consensus est que le pilote lui-même devrait être en mesure de décider s’il est suffisamment en forme ou non.

« Le COVID a tellement évolué que je pense que le meilleur juge serait nous-mêmes pour savoir », déclare Perez, qui est devenu le premier pilote à manquer une course lors du GP de Grande-Bretagne 2020.

« Comme Daniel l’a dit, il ne pourrait probablement pas courir, mais il y a peut-être d’autres personnes ou d’autres pilotes qui reçoivent COVID et se sentent bien. On a l’impression que le monde est complètement ouvert, mais la F1 est très restrictive avec les choses COVID, donc je pense que nous devrions laisser au pilote le soin de décider.

« Je pense que nous avons tous couru une fois ou moins en nous sentant vraiment mal dans notre peau, et c’est à nous de juger si nous pouvons courir comme nous le faisons en ce moment, ou si nous ne pouvons tout simplement pas le faire. Donc si le pilote se sent à l’aise pour courir comme ça, je ne pense pas que ce soit un problème. Le monde semble avoir évolué depuis. »

« J’ai aussi l’impression que cela devrait être un appel pour le pilote », dit Valtteri Bottas. « Je voterais pour oui, devrait être autorisé mais seulement de manière à s’assurer qu’il n’y a pas de risque de le propager davantage.

Valtteri Bottas, Alfa Romeo F1 Team

Valtteri Bottas, Alfa Romeo F1 Team

Photo : Mark Sutton / Motorsport Images

« Donc je pense que peut-être alors pour quelqu’un qui a le COVID, il devrait certainement y avoir des protocoles supplémentaires pour s’assurer que les autres membres de l’équipe ne sont pas affectés, parce qu’évidemment avec chaque personne, les symptômes peuvent être différents, pour certains moins risqués, pour certains plus risqués. Je pense donc que c’est le point d’interrogation. »

Comme Bottas l’a suggéré, les pilotes ne sont pas entièrement égoïstes. Ils comprennent qu’ils doivent prendre en compte les personnes avec lesquelles ils travaillent, et leurs familles plus larges.

« Il est toujours présent autour de nous », déclare Hamilton. « Et je pense que nous devrons toujours prendre des précautions, continuer à porter des masques et continuer à rester en sécurité et à assurer la sécurité des autres. Si nous cessons tous de porter nos masques et que tout le monde dans le garage est contaminé, tout le monde sera malade, et cela affectera les gens différemment.

« Certaines personnes ne savent même pas qu’elles l’ont, et d’autres tombent vraiment malades. Donc, il vaut mieux ne pas prendre de risque pour le moment. Et aussi, je pense qu’en tant que sport et comment nous apparaissons en termes de message que nous envoyons aux gens, je pense qu’il est important que nous continuions à garder nos masques. »

« Nous voyons le monde avancer », déclare Lance Stroll, qui a manqué le GP d’Eifel 2020. « Nous nous adaptons au monde dans lequel nous vivons maintenant, et je pense toujours qu’il est important d’être responsable lorsque vous êtes autour des personnes âgées, des grands-parents, toutes ces choses que je pense être séparées, c’est la responsabilité de tout le monde d’être autour des personnes âgées.

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« Mais en tant que F1, en tant que sport, en tant que monde, nous devons aller de l’avant, et vivre nos vies. On commence à le voir partout dans le monde maintenant.

« Je pense qu’il est possible d’être très prudent et responsable, tout en ayant COVID et en continuant à concourir. Je pense qu’il y a moyen de s’isoler, de mettre son casque dans sa chambre et de minimiser complètement les contacts avec tout le monde. Il y a des moyens de le faire. Je pense que je pourrais être compétitif avec ça ».

Donc, si les pilotes étaient autorisés à courir, comment cela fonctionnerait-il ? Comme le suggère Stroll, le simple fait de porter un casque et de rester à l’écart des autres résout une grande partie des problèmes, et d’autres partagent cet avis.

« S’il y a un sport dans lequel je pense que l’on peut concourir sans trop propager le virus ou du moins sans le propager, je pense que c’est la F1 », déclare Carlos Sainz Jr.

« Je pense que vous pourriez faire toutes les réunions de retour dans votre chambre d’hôtel, arriver 15 minutes avant la session avec votre combinaison et votre casque, sauter dans la voiture et partir.

« Personnellement, j’ai l’impression que si j’ai le COVID et que vous êtes au milieu d’une lutte pour le championnat ou d’une chose très importante, j’aurais du mal à accepter de manquer une course et si je me sens bien et que je me sens parfaitement en forme, si je me sens mal, je serais le premier à lever la main et à dire que je ne peux pas courir et que le troisième pilote doit intervenir.

Guenther Steiner, Directeur d'équipe, Haas F1, lors de la conférence de presse des directeurs d'équipe.

Guenther Steiner, Team Principal, Haas F1, lors de la conférence de presse des directeurs d’équipe.

Photo par : Motorsport Images

« Mais je pense que c’est un cas intéressant sur lequel nous devrions enquêter parce que je pense que notre sport nous donne cette opportunité d’être peut-être un peu plus protégé et moins répandu, et je pense que cela devrait être au pilote de décider. »

Sans surprise, les patrons d’équipe sont désireux de voir les protocoles modifiés. Guenther Steiner, dont l’équipe Haas n’a utilisé qu’une seule voiture lors du GP d’Abu Dhabi l’an dernier, Mazepin ayant été contrôlé positif après les qualifications, est d’accord pour dire que la décision devrait revenir au pilote.

« Il devrait être traité comme une grippe assez rapidement », dit-il. « Et si vous avez une grippe, vous décidez vous-même de ce que vous allez faire. Personne d’autre ne décide pour vous, donc si le médecin dit OK, la personne qui l’a contractée est OK, pourquoi pas ? »

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C’est une question sur laquelle la F1 et la FIA gardent un œil, mais l’essentiel est que tout dépend des règles locales.

« Nous devons toujours respecter le pays dans lequel nous sommes », a déclaré Ross Brawn lorsqu’il a été interrogé sur l’assouplissement des règlements par Autosport.

« Si le pays dans lequel nous sommes considère que c’est correct, alors nous pouvons l’envisager. Nous devons toujours respecter l’endroit où nous nous trouvons et nous devons être vigilants.

« Nous serons à l’affût. Nous allons regarder ce qui se passe, surveiller ce qui se passe, et nous allons travailler avec les autorités locales.

« Nos équipes COVID sont toujours ensemble et regardent tout ce qui se passe. Ce sera quelque chose qui aura des hauts et des bas, mais je suis beaucoup plus optimiste qu’il y a un an. »