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La « seconde chance » qui a conduit un champion de F1 néerlandais chez Mercedes

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La série Esports officielle de la F1 en est maintenant à sa sixième saison, tandis que l’intérêt suscité par l’augmentation du nombre d’adeptes du jeu vidéo officiel a conduit EA Sports, un géant du monde des jeux, à racheter Codemasters dans le cadre d’une transaction d’une valeur de 1,2 milliard de dollars l’année dernière.

Mais cela a également créé une toute nouvelle facette de la F1. Lockdown a montré à quel point la sphère Esports pouvait être compétitive, car de nombreuses courses régulières se sont transformées en joueurs passionnés, tandis que le contenu des jeux de F1 sur des plateformes telles que YouTube continue de prospérer.

L’un des plus grands noms dans ce domaine est Jarno Opmeer. Au milieu du boom néerlandais du sport automobile, dont Max Verstappen est naturellement le fer de lance, Opmeer a également connu le succès, remportant les deux derniers titres de F1 Esports.

« Au cours des cinq, six, sept dernières années, les Néerlandais ont vraiment en quelque sorte explosé dans le monde de la course », explique Opmeer à Autosport. « Il n’y a pas que les fans de Formule 1, on voit aussi plus de Néerlandais qui font de la simulation ces derniers temps, et beaucoup plus de gens qui se lancent dans le karting aux Pays-Bas. C’est une explosion absolument massive de fans de course. »

Opmeer a poursuivi une carrière en F1 dès son plus jeune âge. Comme beaucoup de jeunes, il a commencé dans les championnats nationaux de karting et a connu un succès décent avant de passer aux monoplaces à l’âge de 16 ans, quelques années derrière Verstappen. Il s’est battu avec son compatriote Richard Verschoor – un vainqueur du GP de Macao qui court désormais en Formule 2 – pour le titre SMP F4 en 2016, remportant sept courses dont une en soutien au Grand Prix de Russie. Cela a mis Opmeer sur le radar et a conduit à une place dans l’académie de , seulement pour que son contrat ne soit pas prolongé après une année 2017 délicate.

À ce moment-là, Opmeer avait déjà commencé à s’intéresser aux sports électroniques, et n’avait pas réussi à se qualifier pour le premier championnat officiel de F1 en 2017 en raison d’un conflit avec ses engagements dans la vie réelle. Bien que l’argent se soit tari pour lui permettre de poursuivre sa carrière junior, une nouvelle voie s’offrait à lui.

Jarno Opmeer, Championnat de Formule 4 NEZ, Course 2, Autodrome de Sochi.

Jarno Opmeer, Championnat de Formule 4 NEZ, Course 2, Autodrome de Sotchi

Photo par : Sutton Images

 » L’esport a été ma seconde chance, en gros « , dit Opmeer. « Habituellement, en course, surtout en formule junior, si vous n’avez pas beaucoup de soutien de vos parents – ou pas du tout, financièrement, dans mon cas – alors vous n’avez généralement qu’une seule chance.

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« La chance de réussir d’un seul coup est très, très improbable, parce qu’il faut généralement quelques années de plus en formule junior pour réussir. Alors j’ai eu cette chance. Je savais, grâce aux courses réelles, que j’étais assez rapide sur le simulateur pour me préparer aux courses réelles. C’était une grande opportunité pour moi d’avoir une seconde chance. »

Opmeer en a pleinement profité. Il a d’abord rejoint son ancienne équipe, Renault, au sein de son équipe Esports pour la série F1 Esports 2019, avant de passer à Alfa Romeo pour 2020, où il a décroché son premier titre. Opmeer est ensuite passé chez Mercedes pour 2021 et a réussi à défendre sa couronne, faisant statistiquement de lui le pilote le plus titré de l’histoire de la F1 Esports.

Mercedes a vu le potentiel offert par les sports électroniques. Sa première opération Esports à sa base de Brackley était située à côté du simulateur de F1, reconnaissant les avantages et la perspicacité qui pourraient être offerts par ceux qui courent dans la sphère virtuelle. Une installation Esports actualisée a été créée à l’usine, offrant à Opmeer et à ses coéquipiers un espace dédié où ils peuvent enchaîner les tours pour se préparer aux événements, et travailler avec l’équipe pour se concentrer sur la performance humaine, comme le fait un pilote de F1.

Cela a également donné à Opmeer la chance de travailler avec le pilote de F1 Mercedes George Russell, quelqu’un qui a pleinement adopté les sports électroniques pendant le lockdown. Opmeer dit que Russell est devenu « très rapide », en partie grâce à ses conseils où il lui « apprenait quelques trucs, ce que je n’aurais probablement pas dû faire ! ».

Opmeer et Russell vont prendre part à un défi sur iRacing mis en place par le partenaire de Mercedes, IWC, plus tard cette année, qui donne aux fans une chance de rejoindre leurs équipes pour un événement de simulation de course en tête à tête.

« Vous avez l’impression de faire un tour extraordinaire et qu’il est juste devant vous ! ». raconte Russell à Autosport. « C’est évidemment l’un des meilleurs au monde, donc je m’y attendais un peu. Il était assez déçu de voir à quel point j’étais proche ! C’était assez intéressant de voir les deux points de vue différents que nous avions. »

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Jarno Opmeer

Jarno Opmeer

Photo : Mercedes-Benz

Russell est impatient de se remettre à l’esport pendant les vacances d’hiver, après avoir apprécié l’effervescence de la compétition en passant de ce qu’il décrit comme « un niveau moyen à un niveau presque professionnel » grâce au lockdown. Mais il est également impressionné par la façon dont la croissance du secteur a donné un nouveau souffle aux carrières de pilotes comme Opmeer.

« Ce n’est un secret pour personne que le sport automobile est une industrie incroyablement coûteuse, et il faut beaucoup de chance et de fortune pour avoir la possibilité de courir dans ces séries de ravitaillement », déclare Russell.

« Mais relativement parlant, l’esport est accessible à beaucoup de gens différents. Vous pouvez conduire sur votre jeu tous les jours. Dans une voiture de Formule 1, nous avons quatre jours d’essais par saison, alors qu’en Esports, je faisais probablement quatre heures d’entraînement chaque jour.

« C’est génial de donner l’opportunité à ceux qui n’ont peut-être pas eu cette opportunité dans les courses physiques, mais aussi à ceux qui sont passionnés par le jeu. »

Dans certains cas, l’Esports a aidé les pilotes à progresser davantage dans le monde réel de la course, comme Cem Bolukbasi, qui a couru en Formule 2 cette année, et James Baldwin, qui est devenu un gagnant de la course GT britannique à ses débuts et a participé aux 24 Heures de Spa cette année. Mais avec un autre titre de champion de F1 à conquérir en 2022 pour Mercedes, Opmeer reste concentré sur l’exploitation maximale des sports électroniques.

« En ce moment, je suis très concentré sur les Esports », dit-il. « Bien sûr, s’il y avait une opportunité très sérieuse, je la prendrais, mais je ne veux pas vraiment m’y mettre à moitié et faire une seule course sans préparation. C’est tout simplement dommageable pour votre image, bien sûr, et dommageable pour l’ensemble de la communauté des courses de simulation. »

Opmeer a vu cette communauté se développer rapidement, parallèlement à sa propre carrière de pilote. Il a maintenant un grand nombre d’adeptes en ligne avec plus de 375 000 abonnés sur YouTube, dont beaucoup ont découvert la F1 par le jeu, et non l’inverse.

« Cela attire les gamers parce qu’ils peuvent le faire eux-mêmes », explique-t-il. Vous avez vu des commentaires sur YouTube dans le passé où ils disaient : « Oh, j’ai découvert la F1 grâce à votre chaîne ! ». C’est très, très cool à voir. »

C’est un signe encourageant du pouvoir que les esports peuvent avoir pour la F1.

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Ingeniero mecánico de formación, trabajé en la industria durante 10 años, sobre todo en el sector nuclear. Llevo varios años trabajando como redactor web, utilizando mis conocimientos técnicos para escribir artículos sobre temas específicos, como las finanzas,