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Du Paddock Club aux points de Monza : Le rêve des débuts de de Vries en F1

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Lorsque le champion de Formule E de Vries s’est présenté dans le paddock de Monza vendredi, personne n’aurait pu prédire le week-end en dents de scie qui l’attendait.

Dans le cadre de ses fonctions chez Mercedes, de Vries a été mis à la disposition des équipes partenaires pour un rôle de réserve et a pris le volant de l’Aston Martin de Sebastian Vettel lors des premiers essais.

Il a été félicité par Vettel et l’équipe pour ses commentaires, mais il devait passer le reste du week-end à se tourner les pouces, à faire quelques apparitions dans les médias et auprès des VIP, puis à regarder la course de dimanche aux côtés du patron de Mercedes, Toto Wolff, comme lui et son collègue de réserve Stoffel Vandoorne le font souvent.

Mais, en parlant aux médias après sa sortie de la FP1, la conversation a porté davantage sur l’avenir du Néerlandais que sur sa séance d’essais.

« Je pensais que nous allions parler de la séance FP1, vous êtes tous très agressifs », a-t-il déclaré lorsque les questions ont directement porté sur ses projets pour 2023.

Il a ajouté que la saison des bêtises de la F1 a été « plus volatile que les crypto-monnaies », laissant peut-être présager ce qui allait se passer plus tard ce week-end.

Lorsque samedi matin, la nouvelle est tombée qu’Alex Albon, le pilote Williams, avait été frappé par une appendicite, de Vries était le choix évident pour le remplacer au sein de l’équipe Mercedes. Non seulement de Vries avait réussi à se familiariser avec le pilotage d’une F1 à Monza, mais il avait également effectué une FP1 avec l’équipe Grove à Barcelone.

De Vries a été appelé par James Vowles de Mercedes pour l’informer de la nouvelle 90 minutes avant la FP3 alors qu’il sirotait un café au Paddock Club dans le cadre de ses autres obligations.

Arrivé dans le garage Williams, l’équipe s’est empressée de le préparer pour sa seule séance d’essais avec la voiture avant les qualifications, devenant ainsi le premier pilote depuis Harald Ertl en 1978 à courir pour deux équipes différentes pendant un week-end de Grand Prix.

« L’équipe a dû rapidement ajuster beaucoup de choses, comme mon siège et la position des pédales », a-t-il expliqué. « En FP3, vous n’avez vraiment que deux runs parce que vous n’avez que deux jeux de pneus. Il n’y a pas de place pour de longs runs, vous devez immédiatement pousser avant les qualifications. »

Nyck de Vries, Williams FW44

Nyck de Vries, Williams FW44

Photo par : Steven Tee / Motorsport Images

Se rappelant les événements de samedi, le patron de l’équipe Williams, Jost Capito, a déclaré à Autosport : « Il est arrivé avec un grand sourire, même s’il savait que ce serait extrêmement difficile.

« Il connaît l’équipe et l’équipe a tout fait pour l’aider à réussir. Nous croyons en lui, nous savions ce qu’il pouvait faire. »

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Mais, alors que la Williams à faible traînée était une bête bien différente de l’Aston – et, au bénéfice de de Vries, plus compétitive à Monza – cette confiance s’est avérée justifiée.

Lors des qualifications, le Néerlandais a immédiatement été plus rapide que le pilote habituel Nicholas Latifi dans ses deux tours de Q1. Et, alors que son meilleur temps a été supprimé en raison des limites de la piste, le tour précédent de de Vries était juste suffisant pour la Q2.

Son meilleur tour en Q2 a été gâché par une erreur au freinage, et c’est là que s’est terminée sa qualification, mais une série de pénalités sur la grille de départ lui a permis d’atteindre une improbable huitième place pour la course.

Après la course, de Vries a révélé qu’il n’avait pas pu dormir le samedi soir à cause de la montée d’adrénaline.

« Les dernières 24 heures ont été un rêve – je n’ai pas vraiment eu le temps de penser parce que tout était si précipité », a-t-il admis.

« J’ai très mal dormi ; je suis passé de l’excitation à la nervosité, et je n’ai même pas osé regarder mon agenda parce que j’ai passé toute la nuit éveillé.

« Mais peut-être que ça m’a aidé. Je ne pouvais pas penser et je devais juste faire mon travail. Plus on se rapprochait de la course, plus ces nerfs se transformaient en énergie. »

Max Verstappen, qui s’est élancé à ses côtés sur la grille, a échangé des textos de félicitations avec son compatriote pendant la nuit et lui a donné des conseils similaires avant le départ.

« Je lui ai juste dit qu’il devait en profiter et ne pas trop stresser », a commenté Verstappen. « Vous ne devez pas trop penser à avoir un bon départ ou un bon premier tour, vous devez juste laisser les choses arriver et il semble que Nyck ait parfaitement intégré cela. »

En effet, dimanche, le jeune homme de 27 ans a pris un départ raisonnable alors qu’il avait à peine pratiqué les procédures, a survécu à la mêlée typique de Monza dans le virage 1, puis a défendu sa place dans le train DRS de Daniel Ricciardo.

Bien que le trafic de Monza ait rarement permis à de Vries de montrer tout son rythme, il a parfaitement exécuté sa stratégie d’arrêt unique pour rentrer à la maison en neuvième position et devenir le pilote du jour pour les fans.

Après une brève pénalité après la course, due à une violation du temps delta sous la voiture de sécurité, la neuvième place de de Vries a été confirmée, permettant à Williams de gagner deux points précieux.

Nyck de Vries, Williams FW44, Zhou Guanyu, Alfa Romeo C42

Nyck de Vries, Williams FW44, Zhou Guanyu, Alfa Romeo C42

Photo : Glenn Dunbar / Motorsport Images

Naturellement, de Vries était très demandé après la course et a reçu une grosse accolade de Lewis Hamilton dans l’enclos des médias, parmi les félicitations d’autres pairs.

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« Lewis m’a félicité, ils ont tous été d’un grand soutien et très gentils, donc j’apprécie le soutien », a-t-il déclaré.

« J’ai été un peu surpris par notre rythme, nous avons pu suivre assez confortablement.

« A 15 tours de l’arrivée, j’ai commencé à penser : ‘On peut marquer des points ici’ mais quand cette pensée m’est venue à l’esprit, je me suis vite dit : ‘Non, reste concentré. Concentre-toi ! »

N’ayant jamais terminé un relais de course auparavant dans une voiture de F1, de Vries a admis qu’il était assez heureux de voir la course se terminer derrière la voiture de sécurité.

« Je ne peux pas le nier », a-t-il souri. « Je pouvais à peine garder mes bras en l’air pendant le tour de refroidissement et mes épaules étaient assez douloureuses.

« Nous avons pris des points, et c’était une grande performance. Et personne ne peut nous enlever ça. »

Lorsque Autosport a retrouvé le chef de Williams, Capito, après la course, l’Allemand était tout aussi extatique, mais a dit qu’il n’était pas surpris par la performance de de Vries.

« Je ne dirais pas qu’il est surpris parce que je l’estime énormément, c’est pourquoi mes attentes sont extrêmement élevées et il les a surpassées », a déclaré Capito.

« C’est tellement difficile de monter dans cette voiture pour courir pendant deux heures et faire les qualifications sans faire d’erreur.

« Il doit défendre, il doit attaquer, il doit prendre soin des pneus. Il doit faire le pitstop correctement, il doit se faire doubler et ne pas perdre trop de temps avec quelqu’un qui le suit de près.

« Et puis il y a tous les interrupteurs qu’il a. C’est tellement plus compliqué que tout ce qu’il a conduit auparavant et puis faire ça sans aucune erreur, c’est un travail absolument remarquable. »

Tout en essayant de rester timide sur les chances de de Vries d’obtenir un siège en 2023, Capito a fermement suggéré que Williams est désireux de le signer et que la balle est maintenant dans son camp, étant donné qu’il est susceptible d’être apparu sur le radar d’Alpine également.

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S’il y a une partie du briefing que de Vries n’a pas respectée pendant son week-end de rêve, ce sont les instructions de Capito de passer une bonne nuit de sommeil.

« Je lui ai dit de bien dormir et de faire de beaux rêves et Nyck a répondu : ‘Je vais rêver d’un point' », a déclaré Capito.

« Et j’ai dit : ‘Ne rêve pas de ça, prends-le!' »

Nyck de Vries, Williams Racing, l'équipe Williams célèbre après avoir obtenu des points en début de course.

Nyck de Vries, Williams Racing, l’équipe Williams fête ses débuts en course après avoir remporté des points.

Photo par : Mark Sutton / Motorsport Images